В погоне за жемчужиной Лао-цзы: одна из крупнейших афер в истории

Статуя Лао-цзы. Фото: [email protected] / wikipedia.org

Жемчужина Лао-цзы в наши дни считается второй в мире по величине, но еще недавно она занимала первое место. За время своей жизни она обрастала не только перламутром, но также ложью и преступлениями.

По легенде, один ныряльщик утонул, доставая жемчужину со дна моря — раковина гигантского моллюска захлопнулась, и он погиб в ее ловушке. Его тело достали на поверхность в филиппинской провинции Палаван другие ловцы жемчуга в 1934 году.

Моллюска раскрыли, мясо срезали, а в центре раковины, к своему удивлению, местный вождь обнаружил огромную жемчужину. В неровной поверхности ему привиделось лицо пророка Мухаммеда. Он назвал находку Жемчужиной Аллаха. Это была самая большая жемчужина за всю историю человечества – почти 6,5 килограммов.

Гигантская тридакна. Фото: Liné1 / wikipedia.org

На том же острове в это время находился выходец из Филиппин, американец Уилберн Доуэлл Кобб, он предложил купить жемчужину, но вождь отказал: «Жемчужину с изображением Мухаммеда нельзя купить за деньги, ее можно лишь получить в дар». Некоторое время спустя сын вождя заболел малярией, а Кобб вылечил его с помощью современного лекарства атарбин. В благодарность вождь вручил Коббу жемчужину со словами «Ты заслужил свою награду».

В 1939 году Кобб привез жемчужину в Нью-Йорк и показал ее на выставке «Верьте или нет». Здесь родилась новая легенда, затмившая первую. Пожилой китайский джентльмен по имени мистер Ли, «состоятельный и высоко образованный», увидев жемчужину, не смог удержаться от слез. Оказывается, это была не Жемчужина Аллаха, а давно утерянная Жемчужина Лао-цзы.

Согласно новому преданию, Лао-цзы, китайский философ и основатель даосизма, около 600 года до н.э. вырезал амулет с изображением «трех друзей» — Будды, Конфуция и его самого, а затем положил в раковину моллюска, чтобы вокруг него образовалась жемчужина.

По мере роста жемчужину переносили во все более крупные раковины, пока она не попала внутрь самого большого моллюска — гигантской тридакны. Мистер Ли утверждал, что видит в блестящей поверхности не одно лицо, а три.

На месте Ли предложил Коббу полмиллиона долларов, хотя, по его словам, жемчужина стоила 3,5 миллиона. Впрочем Кобб, как и вождь, отказался продавать ее.

Таинственный мистер Ли вернулся в Китай и больше никто никогда о нем не слышал. Однако с этого момента цена на жемчужину постоянно росла: сначала она поднялась до 40 миллионов, затем до 60 миллионов, затем до 75 миллионов и еще выше.

Именно история о Лао-цзы, рассказанная мифическим мистером Ли, легла в основе 80-летнего обмана, следы которого можно найти по всей территории США.

***

Так что же в этой истории правда? Ныряльщик на самом деле утонул, доставая жемчужину. Кобб на самом деле приобрел ее у местного вождя. Глядя на жемчужину, может на самом деле привидеться лицо человека в тюрбане. Остальное додумала фантазия Кобба. «Он всегда хотел сочинять истории, быть писателем», – рассказывала его дочь Рут.

К тому моменту, когда Кобб завладел жемчужиной, он был женат и имел восемь детей. Но ведомый азартом, он бросил семью в японской оккупации и уехал в США. Его дочери было девять, когда их филиппинский дом был разрушен, близкие убиты, а ей самой пришлось спасаться бегством.

Когда Кобб умер, жемчужина досталась Рут в наследство, хотя потомки филиппинского вождя не оставляли попыток завладеть сокровищем.

Рут обратилась к специалистам по геммологии, и они оценили жемчужину в 200 тысяч долларов. Рут сочла эту цену адекватной. Вскоре ювелир из Беверли-Хиллз сообщил, что нашел покупателя.

Уилберн Кобб

***

В присутствии вооруженной охраны Рут достала самую большую в мире жемчужину из своей сейфовой ячейки и передала ее человеку по имени Виктор Барбиш.

Именно Виктор Барбиш позже основал холдинг World's Largest Pearl Co. Inc. (Самая большая жемчужина в мире), и назначил себя ее президентом. Затем он тщательно изучил легенду Кобба и дополнил ее новыми деталями.

Он начал с того, что сочинил историю мистера Ли с VI века н.э.: все началось в Китае во времена династии Суй. Человек, владевший тогда жемчужиной, проснулся от стука в дверь. На пороге он увидел одинокого мальчика, который скитался в поисках крова и еды. Владелец вспомнил, что накануне ему приснился вещий сон, в котором жемчужина велела позаботиться о мальчике: «С этого человека начнется новая династия, – говорила жемчужина, – Он будет самым гуманным правителем из всех». Разумеется, оказалось, что именно этот мальчик, Ли Ши-Минь – основатель династии Тан.

Барбиш также проработал историю путешествия жемчужины: как случилось, что она оказалась у побережья Филиппин, в 2000 км от территорий Китайской Империи? Конечно же, жемчужину перевозили на корабле в XV веке, начался шторм и волны унесли сокровище за борт. Эту историю ему якобы рассказали члены семьи мистера Ли в 1983 году.

Но история Ли — только верхушка айсберга. Барбиш разворачивал вокруг жемчужины целые драмы: мелькали имена генералов, врачей, принцесс. Появлялись легенды, одна невероятнее другой: от заказных убийств до похищений инопланетян, от китайских императоров до Усамы бен Ладена.

Барбиш с молодости не стеснялся дополнять свою жизнь яркими деталями: он рассказывал, что был монахом, агентом ЦРУ и любовником Софи Лорен. А своим отцом называл Аль Капоне, и по этой причине носил рубашки нараспашку, открывая взору золотые цепи на груди. Но в реальности его отец был обычным мясником по имени Лестер Барбиш из штата Пенсильвания.

Виктор Барбиш начал карьеру мошенника в Калифорнии. Сначала он управлял бридж-баром, потом спортивным тотализатором, затем основал Церковь Всех Религий, под видом которой продолжал заниматься лотереями.

Однако, что бы он ни делал, во всем был налет криминала. Говорили даже о его связи с мафией. Тогда Барбиш решил, что пора остепениться, сделать что-то более фундаментальное. Как раз в это время умер Кобб, и плут узнал о жемчужине.

Виктор Барбиш

В 1985 годе Барбиш переехал в Колорадо-Спрингс и основал корпорацию World's Largest Pearl (Самая Большая Жемчужина в Мире). Его имя оказалось в Книге Рекордов Гиннеса, он создал образ крайне состоятельного человека и изо всех сил старался его поддерживать. Барбиш завел связи среди городских ювелиров, агентов по недвижимости и автодилеров. Его дом украсили нефритовые драконы, чучела львов, а также фотографии Дианы и принца Чарльза, которые, якобы, королевская семья лично подписала для его очаровательной жены.

Барбиш окружил себя безвкусной роскошью и при каждой возможности просил одолжить ему немного денег: скажем, «всего несколько сотен тысяч долларов».

Виктор постоянно говорил «Я работаю над двадцатимиллионной сделкой. Деньги будут со дня на день». Но в последний момент сделка всегда срывалась, но не из-за того, что покупатель отказался. Нет, дело было в Барбише, в его высокой морали. Например, в середине 80-х иранская принцесса предлагала ему сделку, но он обнаружил, что за ней стоят «преступные, недобросовестные люди» и отменил свое решение.

В других случаях вмешивалась судьба. Например, однажды, по его словам, он получил предложение в размере 60 миллионов долларов от иностранного покупателя по имени Усама бен Ладен. Тот намеревался купить жемчужину в подарок Саддаму Хуссейну, «чтобы объединить арабские культуры». Однако в последний момент представителей бен Ладена остановили на канадской границе.

Все эти истории кажутся совершенно бесхитростными, и сложно представить, как успешные, опытные, состоятельные люди — а именно таких чаще всего обводил вокруг носа Барбиш –могли в них поверить. Тем не менее, Барбиш отлично чувствовал их слабости – чаще всего это была жадность — и знал, куда давить.

Около 20 лет жемчужина Лао-цзы оставалась в Колорадо-Спрингс. Там ее секрет хранился в безопасности. На самом деле ее и жемчужиной можно было назвать только с большой натяжкой.

***

Тогда откуда взялась ее баснословная цена? Если бы можно было действительно взять вес и объем этой жемчужины и сложить его из тысяч маленьких жемчужин, которые имеют ювелирную ценность, тогда бы и правда ее цена составила несколько десятков миллионов долларов.

Однако, драгоценные камни, которые мы называем жемчугом, образуются в органической ткани особых устриц. Внутренняя часть их раковины покрыта перламутром и, после образования жемчуга, придает ему характерное жемчужное свечение. По сравнению с этими камнями, «жемчуг», который формируется в раковине моллюска тридакны больше похож на фарфор. Жемчужина Лао-цзы имеет невероятно уродливую форму. Кто-то сравнивал ее с комком белой глины, другим она напоминала инопланетное яйцо.

Согласно торговому законодательству США, такие предметы законно называть жемчугом. Но геммологи проводят жирную черту между между драгоценными жемчужинами и обычными образованиями из карбоната кальция.

Как же Барбишу удалось накрутить жемчужине огромную цену? Ему помогли эксперты. Геммолог Ли Спарроу, который работал в ювелирной лаборатории в Сан-Франциско, еще при жизни Кобба, в 1967 году дал комментарии в прессе: «3,5 миллиона долларов, которые предложили Коббу — это просто грабительство». Он провел авторитетную оценку и озвучил «реальную» стоимость: 40-42 миллионов долларов. Спарроу надеялся, что такая цена заставит Кобба продать жемчужину, и он получит комиссию.

Он также сделал радиоуглеродный анализ, который «подтвердил» возраст жемчужины: 600 лет. Позже никакой документации о проведении исследования так и не нашли.

В 1992 году Барбиш решил провести переоценку. Он заручился поддержкой Майкла Стинрода, владельца ювелирного магазина из Колорадо Спрингс. В этот раз радиуглеродный анализ «показал», что жемчужина возникла примерно в VII веке до нашей эры. Стинрод оценил ее в 52 миллиона долларов.

Жемчужина Лао-дзы

Людям нравилось верить в историю. Пресса с удовольствием поддержала легенду. В материале, посвященном жемчужине, Los Angeles Times сообщила, что ее возраст – «приблизительно 6000 лет». Channel 5 News объявил стоимость – 42 миллиона долларов.

Барбиш был столь страстным мошенником, что обманывал не только посторонних людей, но и членов своей семьи. Женившись, он соврал племяннице своей жены, Лоре, что она его внебрачная дочь. В связи с тем, что мать Лоры от нее отказалась, подтвердить или опровергнуть этот факт было некому. Когда Лора выросла и развелась со своим первым мужем, Барбиш заявил, что убил его. И Лора поверила ему, пока однажды не встретила бывшего мужа 30 лет спустя, живого и невредимого. Она попыталась поговорить с Барбишем об этом, но тот лишь отмахнулся.

Всю свою жизнь Лора боролась с преступностью, ее кумиром был детектив Коломбо. Она сделала карьеру в отделе по предотвращению преступлений в крупном универмаге, но так и не смогла заметить главного мошенника всей своей жизни.

Жизнь Лоры складывалась трагично: дочь от первого брака погибла в автокатастрофе, а второй муж умер от рака. После похорон она получила выплаты по страховке, а также продала дом. У нее оказалось несколько сотен тысяч долларов. Барбиш смог убедить ее, что самой с такими деньгами оставаться опасно, кто-нибудь обязательно их отнимет и поэтому самое разумное — отдать деньги своему отцу, то есть ему, чтобы он мог управлять ее счетами.

В 2005 году Барбиш переехал в штат Флорида. Как обычно, он поселился в доме стоимостью 1,5 миллиона долларов и открыл в историческом центре города ювелирный магазин. Тогда же он принял решение закрыть свою корпорацию World's Largest Pearl Co. В интервью Associated Press он сообщил: «Жемчужина постоянно привлекает к себе неправильных и плохих людей. А моя цель – сделать с ее помощью нечто достойное».

Поэтому почти сразу он создал некоммерческую организацию, фонд «Жемчужина мира». Каждому, кто совершал членский взнос — от 25 до 600 долларов — он высылал золотой значок в виде жемчужины и членскую карточку, на которой красовался парящий голубь и надпись «Объединить и защитить всех нас». Первым членом Фонда был объявлен президент Джордж Буш.

Лора, которая больше не могла сама распоряжаться своими деньгами, переехала к Барбишу и стала помогать ему с делами. Он назначил ее управляющей ювелирного магазина и номинальным директором фонда. На всех документах, от чеков до налоговых деклараций, Лора ставила свою подпись. Она была уверена, что занимается серьезной благотворительностью. Каждый день она случайным образом выбирала 30 имен из телефонной книги и просила о пожертвованиях. Барбиш подготовил ей сценарии: деньги будут потрачены на помощь инвалидам, на пособия по смерти и так далее. По оценкам Лоры, всего за два года на побережье Мексиканского залива Барбиш заработал около 5,5 миллионов долларов.

Сейчас Лора живет в Брэдентоне, недалеко от Сарасоты со своим третьим мужем, Робертом Хорном, пятью борзыми собаками и попугаями.

История Лоры и Роберта — это также история ее разрыва с Барбишем. Роберт, как и все, считал, что Барбиш – уважаемый человек, владелец всемирно известной Жемчужины Лао-цзы. Однажды, уже после свадьбы, Барбиш позвонил ему и сказал, что нашел покупателя в Нью-Йорке, но у него не хватает наличных денег для транспортировки жемчужины. Роберт был рад помочь своей новой семье. По образованию он был экономист, и, казалось бы, мог заметить подвох, но вместо этого отдал Барбишу 100 тысяч долларов.

Примерно в это же время Барбиш убедил Лору ночевать в ювелирном магазине, чтобы «охранять товар», несмотря на ее слабое здоровье. Позже он стал обвинять ее в халатности, и говорить, что из сейфа пропали драгоценности. Сперва Лора подумала, что сходит с ума, но затем решила проследить за магазином из соседнего ресторана и увидела, как Барбиш заходит в ювелирный в нерабочие часы. Тогда она впервые заподозрила неладное. Она стала расспрашивать его о том, куда делись деньги из фонда, но Барбиш только злился в ответ.

Когда Барбиш умер, его вдова, тетя Лоры, сделала четыре памятных сувенира с его прахом и раздала четырем своим детям. Лоре же, которая тоже считала себя дочерью Барбиша, она не дала ничего. Тогда Лора получила документы, согласно которым Барбиш не был ее отцом, а официальными опекунами числились ее бабушка и дедушка. Из этого же документа она узнала имя своего настоящего отца: Ричард Уолтерс. Она принялась искать его, но, когда нашла, узнала, что он умер год назад.

Обман, в тумане которого Лора провела пятьдесят лет, начал постепенно рассеиваться. Она попросила мужа нанять адвоката, чтобы вернуть свои деньги. Члены семьи Барбиш восприняли это как вызов, стали ей угрожать и даже пообещали убить. По словам Лоры, это был первый раз, когда она по-настоящему испугалась за свою жизнь.

Лора Линтнер-Хорн

Тем не менее, Виктор Барбиш до последнего вздоха продолжал утверждать, что во всей этой истории единственная жертва — он сам. «Я был почти миллиардером, — сокрушался он в своем завещании, — но из-за нечестных юридических фирм, банков и брокеров я был обманут».

Лора разоблачила ложь Виктора Барбиша в мемуарах под названием «Последний обманщик». Но никакой успех этой книги уже не вернет ей потерянную жизнь.

***

На сегодняшний день жемчужина Лао-цзы юридически принадлежит наполовину Питеру Хоффману и наполовину семье Виктора Барбиша. В то же время, половина доли Барбишей, в случае продажи, должна перейти детям Элоизы Боничелли.

На протяжении всей истории жемчужину сопровождают бесконечные суды. Барбиш никогда не собирался продавать жемчужину, поэтому затягивал сделки и не доводил их до конца. Питер Хоффман — ювелир из Беверли Хиллз, который в 1979 году провел сделку по приобретению жемчужины у Кобба. С тех пор он неоднократно пытался продать жемчужину и получить свою долю, но это совершенно не входило в планы Барбиша. Хоффман обратился в суд, и, в конце концов, его признали совладельцем жемчужины. Жемчужину должны были выставить на аукцион, со стартовой ценой в 10 миллионов долларов в 1990-х, но этого так и не случилось.

История с Элоизой Боничелли еще более запутанна. В середине 1970-х она была убита при странных обстоятельствах. Годом ранее другая женщина, Энн Филлипс, также была застрелена в своем автомобиле. Эти убийства оставались нераскрытыми в течение 25 лет, но, как оказалось, они связаны. Выяснилось, что мужья Энн Филлипс и Элоизы Боничелли действовали сообща. Они оба наняли киллеров, чтобы убить своих жен, оба получили страховку после их смерти, и оба вложили полученные деньги в сделку с жемчужиной.

На момент, когда убийства были раскрыты, Боничелли был уже мертв. А Тому Филлипсу избавили от наказания за убийство жены в обмен на показания против покойного подельника. Опираясь на показания Филлипса, дети Элоизы подали гражданский иск против покойного отца и стали претендовать на третью часть жемчужины.

Сын Виктора — Марио Барбиш — до сих пор свято верит в историю жемчужины. Он не пытается найти ни подтверждений, ни доказательств истории, он сравнивает свою веру в жемчужину с верой в Бога. «Я христианин, — говорит он, — Я верю в Иисуса Христа. Разве это можно как-то доказать? Нет, вера — это вера».

Последний из адвокат, кто пытался получить деньги от продажи жемчужины, Дэвид Бек, обратился в департамент британского аукционного дома Bonhams и попросил оценить жемчужину. Bonhams назвал стоимость. Эта цифра была далека от 100 миллионов долларов, которую называл Марио Барбиш. Речь шла даже не о 75 миллионах. И не о 42 миллионах. Bonhams оценил ее от 100 до 150 тысяч долларов.

«Жемчужина не несет никакой ценности, кроме исторической. Она является любопытным образцом, но не более того», — прокомментировали в Bonhams.

Текст: Кристина Гундлах

Новости партнеров